Bases Metodológicas para una Historia de la Química

(Adaptado de V. Kuznetsov. Revista Problemas del Mundo Contemporáneo)

Reacción química

   Resulta frecuente encontrar en los libros de Historia de la Química una división en capítulos o etapas que responde a la orientación del trabajo de los químicos en la época , o al tipo de sustancias que estudiaban. Así una división posible es la siguiente:


   - Química en la Antigüedad
   - Alquimia
   - Iatroquimia y Química Técnica
   - Química Moderna
   - Química Orgánica
   - Química Física


   Sin embargo, una clasificación más acorde con un propósito epistemológico es la planteada por Kuznetsov. Este autor parte de que el propósito de la Química en todos los tiempos ha sido obtener sustancias con propiedades que sean de utilidad para el hombre. Por lo que el problema teórico de la Química ha sido investigar cuál es el origen de estas propiedades.

   La forma en que los químicos han dado solución a este problema es lo que permite periodizar la química. Un aspecto interesante de esta propuesta es el hecho de que a cada etapa está asociada un sistema conceptual diferente y un método de investigación de la realidad particular. El paso de una etapa a otra significa una revolución particular en el campo de la Química, después de la cual el modo de abordar el estudio de la realidad transita por una etapa de acumulación de conocimientos, evolutiva o de ciencia normal.

Primera etapa

   Esta etapa abarca una gran parte del desarrollo de la Química: antigüedad, alquimia, iatroquimia, química técnica, donde el hombre encontraba y empleaba las sustancias útiles por casualidad o accidente. No existía un método característico para investigar el origen de las propiedades y no existía una teoría científica capaz de explicarlas. Las ideas sobre la constitución de las sustancias eran de carácter especulativo.

Segunda etapa

   Esta etapa comienza aproximadamente en 1660 con la figura de Robert Boyle. Este investigador define el concepto de elemento, y clasifica las sustancias en cuerpos simples o compuestos, introduce la hipótesis corpuscular para explicar la constitución de las sustancias y la idea de una fuerza atractiva como origen de la afinidad química entre las sustancias. 

   Esto lo lleva a buscar métodos para investigar la composición de las sustancias surgiendo así el análisis químico. La acumulación de conocimientos por medio del análisis permitió establecer el primer sistema conceptual de la Química que comprende las leyes estequiométricas y la teoría atómica. En esta primera revolución en la Química la figura de Antoine Lavoisier resulta crucial.

Tercera etapa

   El desarrollo del análisis químico permitió conocer que las propiedades de las sustancias no sólo dependen de la composición sino también de la estructura. En esta etapa aparece el concepto de isomería, se conoce de la tetravalencia del carbono, de la existencia de los grupos funcionales, de los homólogos y se llega al establecimiento de una teoría estructural, lo que constituye el segundo sistema de conceptos dentro de la Química. 

   El manejo de este sistema de conceptos y el dominio del método sintético representa una profundización en el conocimiento de las sustancias y sus transformaciones.

Cuarta etapa

   Esta etapa está asociada a la Química macromolecular: plásticos, elastómeros, vidrios, cerámicas, sustancias en las cuales sus propiedades dependen de las condiciones de la reacción de obtención. Aquí la termodinámica clásica y estadística, la cinética química, la estereoquímica, conforman el fundamento teórico de esta etapa.

Quinta etapa

   Esta última etapa se encuentra asociada al uso de enzimas y microorganismos en la producción de sustancias activas biológicamente.

Conclusiones

   La ventaja de esta periodización consiste en destacar los periodos revolucionarios y evolutivos en el desarrollo de la Química, teniendo como desventaja que las ramas interdisciplinarias quedan fuera de esta clasificación.